The botanical home of vanilla is Mexico. Although it was also known in Europe since the 16th century, Mexico remained the only commercial origin worldwide for vanilla until the 19th century.

Long before America was discovered, it was cultivated by the Totonaks on the coast of Veracruz and administered as medicine. The Aztecs used it to sweeten their Xocolátl, an actually rather bitter brew from roasted and crushed cocoa beans.

Spanish conquistador Hernán Cortás, during one of his campaigns in the name of the Spanish crown, back in 1519 reportedly was served by Aztec king Moctezuma II with vanilla-sweetened cocoa, which drew his attention to the aromatic spice. He later brought the vanilla to Spain, from where it spread as a spice all over Europe.

The area around El Tajin and Papantla on the central Caribbean coast is still the center of Mexican vanilla, even though its share in the world production is now well below 10 per cent. I have seen historical film footage of 1923 showing how the whole town center of Papantla was covered by vanilla to dry on the streets. Those days are over.

Until the middle of the 19th century vanilla pods could only grow in Mexico. This was due to an endemic insect native to Central America – the stingless Melipona bee. Only this bee could pollinate the two-sexed Vanilla planifolia flower and thus make the fruit appear.

After a slave named Edmon Albius on La Réunion (until 1794 Île Bourbon) in 1841 succeeded for the first time to produce an artificial pollination of vanilla blossoms with its own technique and a cactus tangle, Bourbon vanilla began to rise and to turn into a world standard, while the importance of Mexican vanilla started to decline.

Die botanische Heimat der Vanille ist Mexiko. Obwohl sie seit dem 16. Jhd. auch in Europa bekannt war, blieb Mexiko bis ins 19. Jhd. hinein einziger kommerzieller Ursprung weltweit für Vanille.

Diese wurde schon lange vor der Entdeckung Amerikas von den Totonaken an der Küste von Veracruz angebaut und als Medizin verabreicht. Die Azteken süßten damit ihr Xocolátl, den ansonsten eher bitteren Sud aus gerösteten und gestampften Kakaobohnen.

Der spanische Conquistador Hernán Cortés soll im Zuge seiner Landnahmen für die spanische Krone bereits 1519 von Aztekenkönig Moctezuma II. mit vanillegesüßtem Kakao bewirtet worden sein, wodurch er auf das aromatische Gewürz aufmerksam wurde. Er brachte die Vanille später nach Spanien mit, von wo aus sie als Gewürz Verbreitung in Europa fand.

Die Gegend um El Tajin und Papantla an der mittleren Karibikküste Mexikos ist bis heute das Zentrum der mexikanischen Vanille, auch wenn deren Anteil am Weltaufkommen inzwischen bei weit unter 10 Prozent liegt. Ich habe historische Filmaufnahmen von 1923 gesehen, die zeigen, wie im ganzen Stadtzentrum von Papantla Vanille zum Trocknen auf den Straßen ausgelegt war. Diese Zeiten sind vorbei.

Noch bis Mitte des 19. Jhds. konnten Vanilleschoten nur in Mexiko wachsen. Das lag an einem endemischen, nur in Mittelamerika heimischen Insekt – der stachellosen Melipona-Biene. Nur sie konnte die zweigeschlechtliche Vanilla planifolia-Blüte bestäuben und so für das Entstehen der Frucht sorgen.

Seit es 1841 dem Sklaven Edmon Albius auf La Réunion (bis 1794 Île Bourbon) erstmalig gelang, eine künstliche Bestäubung von Vanilleblüten mit einer eigenen Technik und einem Kaktusstachel herbeizuführen, begann der Aufstieg der Bourbon-Vanille zum Maß der Dinge, während mexikanische Vanille an Bedeutung zu verlieren begann.

Manual pollination of Vanilla planifolia

“Bourbon” as a designation of origin and quality parameter remained unchanged even after large scale vanilla cultivation had moved from the expensive La Réunion to the poor Madagascar, which today is world market leader (annual production approx. 1500-2000 tonnes) for one of the most expensive spices at all and at the same time one of the poorest countries in the world.

The reason for this is the highly speculative world market for vanilla, on which exporters and intermediate traders realize enormous profit margins, while only a few per cent of the total value added is left to the producers.

No agricultural product is as sophisticated in manual labor as vanilla. It begins with the flower, which only opens once for a few hours and then fades. This is the moment vanilla farmers have to pick for artificial pollination. Following Edmon Albius’ method, each individual blossom stamp is now manipulated in a way that lets take place a pollination. When the green pods are formed after approximately 9 months, each one individually is manually provided with the stamp imprint of the producer in order to prevent crop theft. The harvested green vanilla pods are blanched in 60 C hot water and immediately placed in blankets and crates to sweat in the sun. Now their fermentation begins, which causes vanillin to form and the pods to turn black. Subsequently, drying takes place in the open air, without the pods being allowed to be exposed to rain. Manual sorting and calibration mark the end of a production cycle of 18 months. From 5 kilograms of green vanilla pods, 1 kilogram of finished vanilla is produced.

As a result of growing global demand, besides Madagascar also alternative origins for vanilla such as Indonesia and Tahiti show good development. Tahitian vanilla differs botanically (V. tahitensis) and in its consistency and aroma from Bourbon vanilla. It contains less vanillin, which is why its liquorice aromas (liquorice) are more pronounced. Also, the pods are wider and more flexible. Good Bourbon vanilla, on the other hand, can be recognized externally by the fleshy, shining pods on which white vanillin crystals may appear.

Since 2010, the world market price for vanilla has risen tenfold. Currently it is 600 euros per kilogram. The reasons lie in speculation, rising demand and storms. Just recently, in March 2017, a cyclone destroyed about one third of the vanilla plantations on Madagascar.

This is likely to keep prices high in the longer term, which should make vanilla cultivation more attractive beyond Madagascar and Indonesia. So Dutch now want to grow vanilla in high-tech greenhouses and make it kind of a Holland tomato of the 21st century. Will that be the solution? Well, I don’t really believe. Maybe, it gives a new chance to the original vanilla. The one with origin Mexico.

Es blieb bei dem Herkunfts- und Qualitätsmerkmal “Bourbon” auch nachdem sich der massenhafte Vanilleanbau aus Gründen der Kosteneffizienz vom teuren La Réunion nach dem armen Madagaskar verlagert hatte, das heute Weltmarktführer (Jahresproduktion ca. 1500-2000 Tonnen) für eines der teuersten Gewürze überhaupt ist und gleichzeitig zu den ärmsten Staaten der Welt gehört.

Grund dafür ist der hochspekulative Weltmarkt für Vanille, auf dem Exporteure und Zwischenhändler enorme Gewinnmargen realisieren, während bei den Erzeugern nur wenige Prozent der Gesamtwertschöpfung ankommen.

Kein Landwirtschaftsprodukt ist in der Erzeugung so handarbeitsaufwändig wie Vanille. Es beginnt mit der Blüte, die sich nur ein einziges Mal für wenige Stunden öffnet und dann verwelkt. Diesen Zeitpunkt müssen die Vanillebauern für die künstliche Bestäubung abpassen. Jeder einzelne Blütenstempel wird nach der Edmon Albius-Methode nun so manipuliert, dass eine Bestäubung stattfindet. Wenn sich nach ca. 9 Monaten die grünen Schoten ausgebildet haben, wird jede einzelne manuell mit dem Stempelabdruck des Erzeugers versehen, um Erntediebstahl zu erschweren. Die geernteten grünen Vanilleschoten werden in 60 Grad heißem Wasser blanchiert und sofort in Decken und Kisten zum Schwitzen an die Sonne gestellt. Jetzt beginnt ihre Fermentierung, die Vanillin entstehen lässt und die Schoten schwarz färbt. Anschließend erfolgt die Trocknung unter freiem Himmel, ohne dass die Schoten Regennässe ausgesetzt sein dürfen. Manuelle Sortierung und Kalibrierung bilden nach bis zu 18 Monaten den Abschluss eines Produktionszyklus’. Aus 5 Kilogramm grüner Vanilleschoten wird so am Ende 1 Kilogramm fertige Vanille.

Durch die zunehmende weltweite Nachfrage entwickeln sich neben Madagaskar auch andere Ursprünge für Vanille wie Indonesien und Tahiti. Tahiti-Vanille unterscheidet sich botanisch (V. tahitensis) und in ihrer Konsistenz und Aromatik von Bourbon-Vanille. Sie enthält weniger Vanillin, weshalb ihre Süßholzaromen (Lakritze) stärker ausgeprägt sind. Auch sind die Schoten breiter und biegsamer. Gute Bourbon-Vanille hingegen erkennt man äußerlich an den fleischigen, glänzenden Schoten, auf denen gerne auch mal Vanillin weiß auskristallisiert.

Seit 2010 hat sich der Weltmarktpreis für Vanille etwa verzehnfacht. Aktuell (2017) liegt er bei 600 Euro pro Kilogramm. Die Gründe liegen in Spekulation, steigender Nachfrage und Unwettern. Erst im März 2017 hat ein Zyklon rund ein Drittel der Vanilleplantagen auf Madagaskar zerstört.

Damit dürften die Preise längerfristig hoch bleiben, was Vanilleanbau über Madagaskar und Indonesien hinaus wieder attraktiver machen dürfte. Findige Holländer wollen Vanille jetzt in Hightech-Gewächshäusern anbauen und zur Hollandtomate des 21. Jahrhunderts machen. Ob das die Lösung sein wird? Na ja. Vielleicht gibt es aber auch eine neue Chance für die Ur-Vanille. Die mit Ursprung Mexiko.

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